Wellington Phoenix slachtoffer van Australisch competitiemodel?

De Australische A-League is in Europa vooral bekend als afbouwoord voor voormalige voetbaltoppers. Zo speelde Alessandro Del Piero de laatste jaren van zijn carrière in Sydney. De A-League groeit echter aan populariteit, zowel onder de sporters als onder het publiek. Voetbal wordt steeds populairder down under. Het competitiemodel is echter geschroeid op Amerikaanse leest, met bijbehorende neveneffecten.

Wellington Phoenix
Eén ploeg in de A-League is een vreemde eend in de bijt: Wellington Phoenix. Dit team, waar Jeffrey Sarpong en Roly Bonevacia onder contract staan, speelt immers zijn thuiswedstrijden niet in Australië, maar in de hoofdstad van Nieuw-Zeeland, Wellington. Phoenix speelt sinds 2007 in de A-League, nadat het in 1999 toegetreden team New Zealand Knights uit Auckland was opgeheven. Wellington Phoenix behaalde afgelopen seizoen nog de vierde plaats en leek een echt vaste plaats in de competitie te hebben veroverd. Voor de duidelijkheid: er is geen degradatie uit de competitie mogelijk en de competitie eindigt in play-offs.

Afgelopen week werd in Australië bekend dat de aanvraag van Phoenix voor een nieuwe licentie vanaf seizoen 2016-2017 voor de duur van tien jaar is afgewezen. De Australische voetbalbond zou wel een verzoek voor vier seizoenen in aanvraag nemen, maar bekijkt uitdrukkelijk ook de mogelijkheid voor een tiende team in Sydney (waar al twee teams actief zijn), Wollongong, Canberra of Queensland. De club in Nieuw-Zeeland zou te weinig betekenen voor de ontwikkeling van het Australische voetbal en bovendien te weinig geld in het laatje brengen. Er zou bovendien een nieuw televisiecontract afgesloten kunnen worden, en de financiële winst hiervan zal groter zijn wanneer er nog extra derby’s in Sydney op het programma staan.

Het statement van de FFA luidde in elk geval als volgt:

“FFA has carefully evaluated the role and contribution of the Wellington franchise in terms of game development, player pathway, commercial factors, broadcast rights and the long-term strategic outlook. The application for a 10-year extension to the licence does not meet the requirements we see as fundamental to the future growth of the Hyundai A-League.”

Weerstand
De Australische voetbalbond FFA heeft zich met het besluit niet populair gemaakt, zowel bij fans als bij clubs. De clubs zijn immers niet geraadpleegd bij dit besluit, hoewel de league bestaat bij de gratie van de clubs. Greg Griffin, de voorzitter van Adelaide United, verdedigde de Phoenix dan ook publiekelijk.

“We are the major stakeholders, the clubs that is, and if you’re going to take one of our group out it’s extraordinary to do it absent our input. I’m a great fan of Wellington and every chairman of every club shares my view that Wellington should stay. It’s a decision that’s been made without any reference to the clubs, which I find extremely disappointing but not surprising. I also feel very sorry for Sydney where [chairman] Scott Barlow is faced with the potential for a new Sydney team and you have a cannibalisation of his hard-worked market and that’s scary for every club.”

Deur op een kier
De FFA houdt overigens wel nog een slag om de arm. De Phoenix moeten in de komende vier jaar laten zien dat het een écht A-League team is en een toevoeging voor de ontwikkeling van de sport in Australië. Iets wat overigens raar te noemen is gezien de grote publiekelijke steun die de club heeft ontvangen. Zo is er een petitie opgestart en was de hashtag #SavetheNix trending, zowel in Nieuw-Zeeland als Australië. Zie hieronder ook een spandoek op de tribune van Sydney FC, afgelopen weekend. De Phoenix zelf had overigens slechts een publiek van 6.000 toeschouwers nadat dit nieuws afgelopen week bekend werd.

Het toont de kracht én de zwakte van een gesloten competitie. Het feit dat de FFA een ploeg kan starten én beëindigen zorgt dat supporters zich niet kunnen binden aan een club. De Europese teams hebben een historie van tientallen jaren. Hetzelfde geldt veelal voor het Amerikaanse basketbal, waar toch met een vergelijkbaar systeem wordt gewerkt. Op zich kan een systeem als in Australië dus ook werken. Dat betekent echter wel dat er een visie moet worden gevormd op de competitie en de teams die hiervan deel moeten uitmaken. De aanwezigheid van een ploeg moet in ieder geval zeker niet afhangen van het afsluiten van een tv-contract, dan word je als topsportcompetitie een speelbal van commerciële contracten.

Aan de andere kant kunnen rotte appels onder de clubs er op deze manier worden uitgevist; organisaties die geen basis kunnen vinden en weinig toegevoegde waarde aan een competitie bieden, zouden bijvoorbeeld tussen steden verplaatst kunnen worden. De vraag is echter of dit met de Nix het geval is. De fanbase is wellicht niet groot maar wel fanatiek.

Voorlopig blijft het afwachten wat er met Wellington Phoenix zal gebeuren en of er een ploeg uit Nieuw-Zeeland in de A-league actief zal blijven. De franchise zelf zegt zich na de afwijzing van de tienjarige licentie te bezinnen op een nieuwe aanmelding. De kans is waarschijnlijk groot dat de Phoenix een nieuwe aanvraag zullen plaatsen voor vier seizoenen, maar duidelijk is dat de club is overgeleverd aan de grillen van de Australische voetbalorganisatie FFA.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.