Hammer Series; experimenteel innoveren in het wielrennen

De afgelopen jaren heb ik geregeld gesproken over manieren om het wielrennen te vernieuwen, naar aanleiding van uitspraken van verschillende mensen binnen de wielerwereld. Zo gaapte Tom Dumoulin opzichtig bij een veel te lange etappe, om vervolgens voor te stellen om etappes korter te houden. Zo was er Tom Boonen, die klaagde over het WK wielrennen in Qatar, een uiting van het feit dat de spanning tussen commercie en topsport pijnlijk bloot werd gelegd. Ook schreef ik over de suggestie om te gaan wielrennen op een parcours.

Dat laatste is afgelopen weekend getest bij de Hammer Series, en niet met de minste renners. Zo stond kersvers winnaar van de Giro d’Italia Tom Dumoulin aan de start – het kan bijna geen verrassing meer zien, gezien de wijze hoe hij zich in de media uitlaat over innovaties in het wielrennen. Het is eveneens geen verrassing dat de Hammer Series zijn ontstaan vanuit het samenwerkingsverband Velon, dat bestaat uit tien ploegen uit het peloton, waar Team Sunweb ook onderdeel van is.

Wat is er anders?
Bij de Hammer Series vonden de wedstrijden plaats op rondes, zodat het publiek de wielrenners vaker kan zien, zijn de wedstrijden korter en van verschillende disciplines, en is het wielrennen verworden tot een échte teamsport. Voor toelichting op de regels en de wedstrijdopzet, zie het filmpje hieronder.

Verschillende toprenners waren vooraf al enthousiast, waaronder de eerder genoemde Tom Dumoulin, maar ook Steven Kruijswijk. Zie hun reacties hieronder.

Dumoulin uitte zich tegenover de NOS eerder al gematigd positief:

“Of de Hammer Series een verrijking is voor de wielersport? Dat zal blijken. Ik ben positief gestemd. Ik wil het een kans geven. Je ziet dat wielrennen meer en meer een ouwemannensport aan het worden is. De generatie die nu opkomt, wil het wel anders. Maar de charme van het wielrennen moet niet verloren gaan. (…) Ik snap het spelletje, ik ken de renners, ik ken de ploegen. Ik snap waarom de ploegen op een bepaalde manier handelen. Ik zie wat er gebeurt. Maar als je niets van wielrennen weet, is het echt dramatisch om te volgen.”

Het resultaat
De driedaagse Hammer Series werden het afgelopen weekend uitgezonden op de online kanalen van de NOS, inclusief commentaar. Dat bleek ook niet onnodig, omdat het koersverloop goed toegelicht moest worden. Door de hoeveelheid punten die op het parcours behaald konden worden leek het bijna een mix tussen de puntenkoers van het baanwielrennen en het traditionele wegwielrennen. Uiteindelijk won Team Sky de eerste editie van de Hammer Series, zij het op het nippertje. In de laatste vijf kilometers werd Sky eerst ingehaald en voorbijgestreefd door Sunweb, waarna Sky met een uiterste poging toch nog de leiding overnam en uiteindelijk in de sprint de driedaagse wist te winnen.

Servais Knaven was niet alleen content met de overwinning van zijn ploeg, maar ook met de innovatieve opzet van de Hammer Series:

“Vanaf het startschot is het volle bak gaan en kan er van alles gebeuren. Het is onvoorspelbaar en ik ben er zeker van dat de volgende editie weer een volledig anders koersverloop zal hebben. Ik vond het een zeer succesvolle editie.”

Tegenover Trouw gaf hij zelfs aan dat de koers een plek op de wielerkalender zou verdienen.

“Het is kort, het is snel, het is mooi om naar te kijken. Dat heeft het wielrennen nodig.”

Meer in het vat
De innovaties van Velon zullen zeker niet beperkt blijven tot de Hammer Series. Het samenwerkingsverband is erop gericht om het wielrennen in brede zin te innoveren. Dumoulin tegenover de NOS:

“Je moet de ideeën van Velon groter zien. Het is het vernieuwen van het wielrennen. Als je bijvoorbeeld fan bent van Bram Tankink, dan heb je geen idee waar hij zit als je het volgt op tv. Dat wil je op dat moment wel weten. Er wordt heel weinig informatie getoond. Dat is ook wel een van de speerpunten van Velon. Het moet gewoon slimmer. We leven in een tijd met een telefoon die alles kan. En dan zit ik wielrennen op tv te kijken en valt het af en toe toch een beetje tegen. Nogmaals, ik snap het wel, maar ik denk 95 procent van de kijkers niet.”

Ik zal niet de enige wielerfan zijn die herkent wat Dumoulin zegt. Veel mensen geven aan de wielersport saai te vinden en niet goed te begrijpen, terwijl er bijna geen sport tactischer en interessanter is dan het wielrennen. Het is een interessante uitdaging om te proberen dat ook over te gaan brengen naar het grote publiek, want een vergrijzend publiek zal de wielersport geen goed doen.

Wielrennen is bovendien bij uitstek een sport die veel te winnen heeft met slim gebruik van data en gegevens die onderweg verzameld worden. Sinds de jaren ’90 is de sport bovendien wetenschappelijk gezien erg vooruitstrevend. Het testen van een tijdrithouding in een windtunnel is daarvan een voorbeeld, maar het voortdurende gehamer op de wattages die door de renners getrapt worden eveneens. Uitdaging wordt om die data ook op toegankelijke wijze te ontsluiten naar het publiek en de sport op die manier aantrekkelijker te maken.

Voor al die uitdagingen zijn de Hammer Series echter een mooie eerste stap, en op de reacties uit de pers af te leiden ook een succesvol experiment. Ik ben dan ook benieuwd naar de volgende plannen van Velon om het wielrennen te vernieuwen!

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.